In de etalage: Helium

Helium is genoemd naar de Griekse god van de zon, Helios, omdat de eerste tekens van zijn bestaan donkere lijnen in het spectrum van zonlicht waren die niet te verklaren waren uit de aanwezigheid van toen bekende elementen.

Het kan tegenstrijdig lijken dat een element waarmee op een feest ballonnen worden gevuld, het eerste element was dat in de ruimte werd ontdekt. De reden is dat helium een van de edelgassen is, zo genoemd omdat ze niet reageren met de gewone elementen en vrijwel geen enkele chemische verbinding aangaan. Helium kon dan ook niet gemakkelijk worden waargenomen met conventionele nat-chemische methoden.

Helium is in luchtschepen een goed alternatief voor waterstof, want het is totaal onbrandbaar. Het belangrijkste probleem is dat het veel duurder is en iets minder stijgkracht heeft. Helium is gewoonlijk een kleurloos gas, maar heeft een romige bleekroze gloed als er een elektrische stroom doorheen gaat, zie de afbeelding.

Helium wordt aan natuurlijk gas onttrokken wanneer het uit de grond komt. Maar in tegenstelling tot alle andere stabiele elementen werd het daar niet afgezet toen de aarde werd gevormd. Het ontstond in de loop van de tijd door het radioactieve verval van uranium en thorium. Deze elementen vallen uiteen door de emissie van alfadeeltjes en ‘alfadeeltje’ is gewoon de natuurkundige naam voor de kern van een heliumatoom.

Dus als je een feestballon vult, doe je dat met atomen die enkele tientallen of honderden miljoenen jaren geleden protonen en neutronen in de kernen van grote radioactieve atomen waren. Dat is best bijzonder.

(Bron afbeelding: Wikimedia / Pslawinski)

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.